Panamá: El crecimiento del comercio regional trae nuevas oportunidades

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Debido a los trabajos puestos en marcha con la finalidad de ampliar el Canal de Panamá, la economía, especialmente su creciente sector minorista, se está viendo beneficiada en virtud del aumento presentado en el flujo de mercancías. El poder adquisitivo de 3.57 millones de consumidores en Panamá sigue creciendo, lo que refleja un reciente aumento histórico en el PIB del país. Sin embargo, el principal interés de los minoristas internacionales radica en el potencial que ofrece Panamá como centro logístico y de distribución para el mercado de América Latina en términos generales.

La construcción del Canal ofrece a Panamá, país que ha servido como puente entre los mercados de América del Norte y del Sur, la oportunidad de abrirse un nuevo nicho como centro comercial regional con incidencia global. Asimismo, el país está explorando nuevas formas de utilizar su posición estratégica para generar condiciones de crecimiento en nuevos segmentos, tales como la industria de servicios de logística con valor agregado.

La Zona Libre de Colón ha demostrado ser una atracción estratégica para fabricantes y distribuidores minoristas en Panamá, los cuales buscan convertir al país en un centro regional para sus operaciones. El área, que es la segunda en tamaño luego de la zona libre internacional de Hong Kong, ya se encuentra desempeñando el papel de punto de trasbordo sustancial para bienes de consumo.

Una economía dolarizada, un entorno político estable e incentivos al fisco y a los impuestos han contribuido a la atracción de importantes inversionistas extranjeros a las costas de Panamá. Las compañías minoristas están compuestas por más de 100 firmas extranjeras que han establecido oficinas regionales en el país. El consumo de bienes eléctricos, textiles y de maquinaria se desempeña sólidamente, con una lista que incluye nombres de trayectoria global tales como Adidas, Hewlett-Packard, Caterpillar y L'Oréal.

En particular, los minoristas norteamericanos han evidenciado un gran interés en establecer o expandir sus operaciones en Panamá. Una encuesta reciente llevada a cabo en los Estados Unidos por la Asociación de Líderes de la Industria Minorista (RILA, por sus siglas en inglés) reveló que el 58% de los minoristas con sede en EE.UU. estaban considerando o bien ampliar o establecer operaciones en América Latina durante los próximos cinco años. Los datos también demostraron que el 59% de los minoristas contaban con cadenas de suministro que incluyen la distribución hacia y desde América Latina.

Si bien muchos de los minoristas internacionales se sienten atraídos hacia Panamá debido a su ubicación estratégica, el Servicio Comercial de EE.UU. también ha señalado las oportunidades que ofrece el mercado nacional a pesar de ser pequeño en tamaño. En su informe Hacer Negocios en Panamá de 2012, el Servicio destacó las actitudes de los consumidores y las preferencias de marca compartidas por ambos países, así como la buena reputación de la que gozan los fabricantes de EE.UU. a lo largo de toda la región.

Nelson Cabrera, director de la firma de logística con sede en Miami Lilly Associates, dijo recientemente a la prensa local que, si bien el papel de Panamá en la embarcación de mercancías provenientes de los EE.UU. era fundamental, el país presenta varios atractivos adicionales para los minoristas norteamericanos tales como fletes de más bajo costo, un departamento de aduanas eficiente y abierto y salarios significativamente más bajos.

Los expertos también coinciden en señalar que Panamá se encuentra bien posicionado para fortalecer su industria manufacturera, la cual aún está en vías de desarrollo, a través de un sistema de ensamblaje, empacado y etiquetado que permita generar valor agregado en los productos del sector minorista. Una industria de servicios logísticos con valor agregado podría generar entre US$ 600 millones y US$ 1000 millones según estimaciones de la Agencia para la Atracción de Inversiones y Promoción de Exportaciones en Panamá (Proinvex).

Durante el anterior mes de agosto fue puesto en marcha el primer proyecto de valor agregado al interior de la industria de la moda luego que la compañía panameña Exclusive Brands Logistics Corporation (EBL Corp) firmara una alianza con Damco Panamá, el brazo logístico del AP Moller-Maersk. Dicha cooperación verá la creación de un centro de moda con capacidad para almacenar 35.000 metros cúbicos de mercancías al año, lo cual también permitirá que se lleven a cabo servicios de valor agregado tales como el empaquetado y el etiquetado.

Bajo el marco de dicha asociación Damco estará centrada en el transporte y la administración de la cadena internacional de suministros, mientras que EBL Corp se encargará de la logística de valor agregado. El director general de EBL, Alfredo Maduro, dijo a la prensa local que la logística y los ajustes para la manufactura de valor agregado presentan la ventaja adicional de permitir a los administradores y a los clientes concentrarse en las compras y las ventas.

La apuesta de Panamá por mejorar su papel como un importante centro regional es oportuna, pues coincide con un incremento del comercio desde y hacia América Latina. Las compañías internacionales con sede en América del Norte, Europa y Asia también estarán conscientes de que el movimiento para establecer bases logísticas y de ensamblaje final en Panamá significa dar un giro al proceso de toma de decisiones, pues al estar más cerca de sus operaciones se hará más fácil reaccionar rápidamente con respecto a los cambios en el mercado.

 

Panama: Rise in regional trade brings new opportunities

With work to expand the Panama Canal’s capacity taking shape, the economy, especially its growing retail sector, is already benefiting from an increase in the flow of goods. The purchasing power of Panama’s 3.57m consumers continues to increase, mirroring the recent dramatic rise in GDP. However, international retailers’ primary interest is the potential that Panama offers as a logistics and distribution centre for the wider Latin American market.

The construction of the canal gave Panama, which had long served as a bridge between North and South America, the opportunity to carve a niche as a regional trade hub across the globe. The country is also exploring ways of using its strategic position to build growth in new segments, such as the value-added logistics services industry.

Panama’s Colon Free Zone has proved to be a key attraction for retail manufacturers and distributors looking to make the country a regional hub for their operations. The area, which is second in size only to Hong Kong’s international free zone, already acts as an important trans-shipment point for consumer products.

The dollarised economy, stable political environment, and tax and fiscal incentives have all helped Panama attract new international players to its shores. Retail companies make up many of the 100-plus foreign firms that have established regional headquarters in Panama. Consumer electronics, textiles and machinery feature strongly, with the list including global names such as Adidas, Hewlett-Packard, Caterpillar and L’Oréal.

US-based retailers, in particular, have shown a keen interest in establishing or expanding operations in Panama. A recent poll taken by the Retailer Industry Leaders Association (RILA) in America found that 58% of US-based retailers were considering either expanding or establishing operations in Latin America over the next five years. The data also showed that 59% of its retailers had supply chains that included distribution to and from Latin America.

While many international retailers are attracted to Panama because of its strategic location, the US Commercial Service has also pointed to the opportunities that the domestic market offers, despite its diminutive size. In its Doing Business in Panama 2012 report, the service highlighted the consumer attitudes and brand preferences that the two countries shared, together with the positive reputation US manufacturers enjoyed across the region.

Nelson Cabrera, director of Miami-based logistics firm Lilly Associates, recently told the local press that while Panama’s role in shipping goods from the US was pivotal, the country offered several additional attractions for US retailers, such as cheaper freight rates, an open and efficient Customs department and significantly lower wages.

Experts also suggest Panama is well positioned to expand its yet-to-be-developed manufacturing industry to include value-added assembly, packaging and labelling of retail products. A value-added logistics services industry could add between $600m and $1bn, according to estimates from Panama’s Agency for Investment and Export Promotion (Proinvex).

Last August, the first such value-added project within the fashion industry was launched after Panamanian firm Exclusive Brands Logistics Corporation (EBL Corp) signed a partnership with Damco Panama, the logistics arm of the AP Moller-Maersk Group. The collaboration will see a fashion hub created to handle 35,000 cubic metres of goods per year that will also carry out value-added services such as packaging and labelling.

Under the partnership, Damco will focus on transportation and international supply chain management, while EBL Corp will handle value-added logistics. EBL’s managing director, Alfredo Maduro, told the local press that logistical and value-added manufacturing set-ups had the added benefit of enabling managers and clients to concentrate on purchasing and sales.

Panama’s bid to expand its role as a regional hub is opportune in that it coincides with an increase in trade to and from Latin America. International firms headquartered in North America, Europe and Asia will also be aware that a move to establish a logistics and final-assembly base in Panama means shifting the decision-making process closer to their operations, facilitating quicker reactions to changes in the marketplace.

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