Colombia: Por qué la industria necesita innovar

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El creciente interés por los recursos naturales de Colombia condujo al registro de niveles sin precedentes de Inversión Extranjera Directa (IED) durante el año pasado. Sin embargo, algunos analistas han expresado su preocupación con respecto al hecho de que el interés de los inversores sigue centrado de manera casi exclusiva en la minería y la energía, sectores considerados insostenibles en el largo plazo, dejando al sector industrial y en particular al manufacturero sufriendo para competir en el escenario internacional.

La inversión extranjera alcanzó la cifra récord de US$16.68 mil millones en 2012 según el Banco de la República, lo que supuso un aumento del 11% en comparación al 2011, situando a Colombia en el puesto número 28 en la clasificación de países por entrada de IED. Mientras la IED en petróleo y minería fue de los US$13.35 mil millones el año pasado (frente a US$12.24 mil millones en 2011), la productividad del sector industrial está disminuyendo. Las cifras del Departamento Administrativo Nacional de Estadística (DANE) revelaron una reducción significativa en la producción industrial para el mes de noviembre de 2012, equivalente al 4.1% en términos anuales.

El sector industrial se enfrenta a varios retos considerables, encabezados por la continua valorización del peso y la entrada masiva de importaciones con aranceles reducidos (o, en algunos casos, exentas de estos), especialmente provenientes de Asia. Las importaciones han aumentado de manera constante desde que el país firmó una serie de tratados de libre comercio (TLC) con destacadas potencias comerciales, como los EE.UU., y, más recientemente, la Unión Europea y Corea del Sur.

Los analistas han hecho un llamado a Colombia para que introduzca nuevas reformas que, afirman, representarían un importante apoyo para el sector industrial. En su "Evaluación Económica de Colombia", publicada el día 31 de enero, la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico (OCDE) instó a la mejora de la infraestructura de transporte, al aumento de la inversión privada y la productividad, y a la eliminación de algunas de las barreras que enfrentan los empresarios.

De igual forma, el de la OCDE y otros análisis recientes han puesto de relieve la necesidad de abordar aspectos cruciales de la educación superior, lo que allanaría el camino para que la industria llegue a ser más productiva e innovadora. Actualmente, Colombia ocupa el puesto número 92 de 141 en el Índice de Eficiencia e Innovación (IEI) y el 65 en el Índice Global de Innovación (GII), que es co-publicado por INSEAD y la Organización Mundial de la Propiedad Intelectual.

La importancia de promover la competitividad en el sector industrial fue uno de los temas explorados en la Tercera Rueda de Innovación, organizada por el acelerador local de innovación Connect Bogotá a mediados de marzo pasado.

Andrea Kates, experta en innovación industrial, afirmó ante los cientos de investigadores presentes en el evento que la innovación puede ser fundamental en la generación de empleo, describiéndola como "una fuente muy importante para la creación de nuevos empleos". También se refirió al papel fundamental que representa la colaboración entre investigadores, universidades y empresas a la hora de impulsar la innovación, afirmando que "genera nuevas fuentes de conocimiento y oportunidades".

En el evento quedó recalcada la especial importancia que cobra para las pequeñas y medianas empresas (PYMEs) adoptar la innovación, teniendo en cuenta los problemas y retos a los que se enfrentan en un mercado abierto.

Colombia se encuentra ubicada detrás de Chile, Brasil y Costa Rica en lo que respecta al nivel de apoyo público que recibe la innovación empresarial, de acuerdo con el GII. Sin embargo, los esfuerzos para hacer frente a la situación están cobrando mayor fuerza liderados por iNNpulsa, una institución gubernamental centrada en apoyar la iniciativa empresarial orientada al mercado.

Catalina Ortiz, gerente de iNNpulsa, afirmó recientemente que el objetivo de la institución es aumentar la contribución del sector privado a la inversión. "Si bien la inversión en innovación de Colombia se duplicó entre 2011 y 2012, sigue siendo poco dinero ", afirmó.

La institución anunció recientemente planes para destinar COP15 millones (US$8 millones) a nuevos proyectos de las PYMEs. Una nueva ola de financiación pública tendrá como objetivo apoyar 30 proyectos durante 2013, cifra que la institución confía sea aumentada con capital semilla del sector privado.

A la innovación se le ha dado prioridad en el Programa de Transformación Productiva del gobierno (PTP), que incluye entre sus objetivos fundamentales la meta de hacer que la industria local llegue a ser más competitiva. El plan, que depende del Ministerio de Comercio, Industria y Turismo, incluye tanto la investigación y el desarrollo de productos, como la innovación. El Ministerio considera igualmente que las asociaciones público-privadas (APP) son el "medio ideal para promover y estimular el desarrollo de bienes y servicios en ciertos sectores de la economía".

Hasta la fecha, 12 segmentos, incluyendo la externalización de procesos empresariales, las TIC, el turismo de salud, las autopartes y el sector textil se benefician del Plan para la Transformación Productiva.

Aunque se han hecho progresos, algunas empresas se encuentran en desventaja cuando se trata de competir en un mercado abierto, especialmente las que operan en los procesos de fabricación, como sucede con el segmento automotriz. Concentrando los esfuerzos en el aumento de la financiación para innovación, Colombia se asegurará lograr importantes progresos en la necesaria preparación para que sus industrias más tradicionales puedan competir a nivel internacional.

 

Colombia: Why industry needs innovation

Mounting interest in Colombia’s natural resources led to notching up unprecedented levels of foreign direct investment (FDI) last year. However, some analysts have raised concerns that investor interest remains focused almost exclusively on mining and energy, regarded as unsustainable long term while leaving industries, particularly manufacturing, struggling to compete on the international stage.

Foreign investment hit a record-breaking $16.68bn in 2012, according to the Central Bank, up 11% on 2011 and earning Colombia 28th place on the global list for FDI inflows. FDI in oil and mining reached $13.35bn last year, up from $12.24bn in 2011, while productivity in the industrial sector is waning. Figures from the National Statistics Department (DANE) showed manufacturing production dropped 4.1% in November 2012, year-on-year (y-o-y).

The industrial sector faces a number of major challenges, led by the continuing appreciation of the peso and a massive influx of imports, especially from tariff-free Asia. Imports have risen steadily since the country signed free trade agreements (FTAs) with key trading powers, including the US, and, more recently, the EU and South Korea.

Analysts have called on Colombia to introduce further reforms they say would provide support for the industrial sector. In its Economic Assessment of Colombia, released on January 31, the Organisation for Economic Cooperation and Development (OECD) urged improvements to transport infrastructure, increased private investment, higher productivity and removal of some of the barriers entrepreneurs face.

They have also highlighted the need to address key issues in higher education, which they said would pave the way for industry to become more productive and innovative. Colombia ranks 92nd out of 141 in the Innovation Efficiency Index (IEI) and is 65th in the Global Innovation Index (GII), which is co-published by INSEAD and the World Intellectual Property Organisation.

The importance of promoting competitiveness across the industrial sector was one of the topics explored at the Third Innovation Conference, which was organised by the local entrepreneurship and innovation accelerator Connect Bogota in mid-March.

Andrea Kates, a cross-industry innovation expert, told the hundreds of researchers present at the event that innovation could be instrumental in generating employment, describing it as “a very important source of job creation”. She also referred to the important part that collaboration between researchers, universities and businesses played in driving innovation, saying “...this generates new sources of knowledge and opportunities.”

The conference concluded that it was especially important for small and medium-sized enterprises (SMEs) to embrace innovation, given the added challenges they faced in the open market.

Colombia lags behind Chile, Brazil and Costa Rica when it comes to the level of public support which business innovation receives, according to the GII. However, efforts to address the situation, spearheaded by iNNpulsa, a government institution focused on market-oriented entrepreneurship, are gaining pace.

Catalina Ortiz, iNNpulsa’s general manager, told the local press recently the institution’s goal was to increase the private sector’s contribution to investment. “Although Colombia’s investment in innovation doubled from 2011 to 2012, it remains... little money,” she said.

The institution recently announced plans to make COP15m ($8m) available for new SME projects. A new wave of public funding has also been earmarked for supporting 30 projects during 2013, which the institution hopes will be augmented by seed capital from the private sector.

Innovation is given a priority in the government’s Productive Transformation Plan (PTP), which includes in its key aims a goal of making local industry more competitive. The plan, which falls under the Ministry of Commerce, Industry and Tourism, includes product research and development, as well as innovation. The government body also considers public-private partnerships (PPPs) to be the “ideal means to promote and stimulate the development of goods and services in certain sectors of the economy”.

To date, 12 segments, including business process outsourcing, information and communications technology, health tourism, auto parts and textiles, have benefitted from the PTP.

Although progress has been made, some businesses remain at a disadvantage when it comes to competing in the open market, particularly those operating in manufacturing processes, like the automotive segment. By focusing on increasing funding for innovation from both public and private sources, Colombia will be making important progress in preparing its most traditional industries to compete on an international level.

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